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El Goodyear Wingfoot Express, un hito para el transporte pesado

Corría el año 1917 y el uso de neumáticos de aire ya era generalizado en los automóviles, aunque no eran populares en el sector del transporte de mercancías pesadas. El Wingfoot Express, el primer camión de Goodyear equipado con neumáticos inflados con aire en cubrir un recorrido de larga distancia cargado con toneladas de peso, supuso una auténtica revolución.

La historia de este gran hito comenzaba una mañana de abril de 1917, cuando un grupo de trabajadores de Goodyear se reunió en el garaje de la compañía situado en Akron, Ohio. Ante ellos, se encontraba un camión nuevo con el motor apagado. El camión era un Packard de cinco toneladas, con carrocería especial de más de 3 metros de altura diseñada y construida por Goodyear.

El plan de este grupo de trabajadores de la compañia era completar la primera ruta interestatal de camiones con recorridos regulares de ida y vuelta, sin escalas, desde la fábrica de neumáticos de Akron hasta la de tejidos para neumáticos de Goodyear en Connecticut. Con una distancia total de 1.190 km.

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Goodyear Wingfoot Express

El camión parecía perfecto para ello, pues contaba con un compartimento cerrado para dormir, situado detrás del asiento del conductor. Se pensó formar una tripulación de dos hombres que se alternarían al volante mientras uno descansaba, convirtiéndose así en la primera cabina con litera en la industria de los camiones. Detrás de este novedoso espacio de descanso, se colocaron una docena de neumáticos de repuesto, un compresor para inflarlos, 152 metros de cuerda, palas, un bloque pesado y otras soluciones. Los dos conductores elegidos para esta primera travesía fueron Harry Apple y Harry Smeltzer.

Con todo dispuesto, Apple y Smeltzer comenzaron su viaje. En dos coches de apoyo les seguían un ingeniero de neumáticos, un cámara de vídeo y un publicista, todos preparados para afrontar el largo viaje. Una hazaña inaudita en 1917.

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Cabe destacar que hasta entonces, los camiones estaban equipados con ruedas macizas de grandes dimensiones aptas solo para recorridos cortos. Además, les caracterizaba su enorme lentitud y sequedad de reacciones, lo que transmitía a la cabina y la zona de carga golpes que solían causar grandes daños a los productos transportados si éstos no eran muy resistentes, así como, la repercusión en la salud de los propios conductores.

Goodyear Wingfoot Express

Durante la travesía, ya en las afueras de Akron, surgió el primer inconveniente de todos los que habría que sortear: el camión se hundió en el barro. Así, comenzó una odisea: algunos puentes se derrumbaron a su paso, el motor falló dos veces y tuvo que ser reconstruido.

Pero la tripulación de Goodyear insistió obstinadamente. Añadieron un cabrestante a su equipo, una soga y rápidamente dominaron el arte de salir del barro. Al llegar a Pittsburgh, los coches de apoyo fueron reemplazados por otros nuevos. Los reventones se repitieron cada 120 km a medida que el camión avanzaba a unos 25 km/h.

El equipo de Goodyear siguió adelante, a través del campo de batalla de Gettysburg y las tierras de cultivo de Nueva Jersey, de la histórica Trenton a Nueva York y por las carreteras que bordeaban Long Island Sound.

Finalmente, con 21 días de retraso, el equipo del Wingfoot Express llegó a Killingly, Connecticut. Para su sorpresa, fueron recibidos por cientos de empleados de la fábrica de tejidos de Goodyear acompañados por una banda de música. Smeltzer expuso: «finalmente necesitamos 28 días y 28 neumáticos”.

A partir de esta primera experiencia y una vez aplicadas las mejoras del ingeniero del equipo, Walter Shively, tales como un talón de la cubierta más fuerte y flancos laterales más pesados aumentaron su resistencia a los reventones, así como, el concepto de cordón de algodón de Goodyear en la construcción de neumáticos –hoy sustituido por fibras sintéticas- siete camiones Wingfoot Express fueron puestos en marcha.

Entre ellos los modelos White, Mack y Packard, de entre tres y cinco toneladas. Los neumáticos de los camiones fueron tan fiables que en 1918 siete camiones Express completaron una excursión de casi 5.000 km a lo largo de la costa este de Estado Unidos sin un solo pinchazo.

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